« Porgy and Bess », le premier grand opéra américain, créé à Broadway

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Le 10 octobre 1935, l'opéra de George Gershwin Porgy et Bess premières à Broadway.

Porgy et Bess a commencé son voyage sur la scène de Broadway en 1926, lorsque George Gershwin a écrit une lettre tard dans la nuit à l'auteur d'un livre qu'il lisait proposant que les deux collaborent sur une adaptation d'opéra. L'écrivain américain DuBose Heyward, auteur du roman Porgy, a immédiatement accepté la proposition de Gershwin, mais les engagements commerciaux à New York ont ​​empêché Gershwin de commencer réellement à travailler sur le projet pendant encore sept ans. Pendant ce temps, le chanteur Al Jolson a tenté de monter une version musicale de Porgy se mettant en vedette dans blackface, mais cet effort a échoué en 1932, laissant la voie ouverte à la collaboration Gershwin-Heyward qui mettrait en vedette un casting entièrement afro-américain de chanteurs de formation classique – un casting révolutionnaire dans l'Amérique des années 1930.

Au cours de plus de deux ans à partir du printemps 1933, DuBose Heyward et les deux Gershwin - le frère de George, Ira, rejoint en tant que co-parolier en 1934 - ont collaboré principalement par courrier, avec seulement quelques rencontres en face à face. . De cette façon, ils ont néanmoins réussi à créer certaines des plus grandes chansons de l'histoire du théâtre musical américain, dont « Summertime », « I Got Plenty O' Nuttin' », « It Ain't Necessarily So » et « Bess, You Is Ma femme maintenant.

Les critiques de l'époque étaient décidément mitigées dans leur réception de Porgy et Bess, toutefois. Alors qu'Olin Downes de Les New York Times a trouvé « beaucoup d'éloges du point de vue musical », le compositeur/critique Virgil Thomson, écrivant pour le New York Herald Tribune, était moins gentil, qualifiant l'incorporation par Gershwin d'influences blues et jazz dans une partition d'opéra «sérieuse» d'être «faussement conçue et plutôt maladroitement exécutée… folklore tordu et opéra à mi-chemin».

Cependant, de nombreuses chansons avaient été coupées du spectacle entre son essai à Boston et ses débuts à Broadway, un fait qui pourrait bien avoir fait mal Porgy et Bess avec les critiques. En fait, la partition complète de George Gershwin de Porgy et Bess ne sera plus joué jusqu'à ce qu'une reprise triomphale en 1976 par le Houston Grand Opera contribue à établir sa place actuelle dans le répertoire lyrique standard.

George Gershwin et DuBose Heyward sont décédés respectivement en 1937 et 1940, ne sachant pas que le mal reçu Porgy et Bess, qui a été créée ce jour-là en 1935 et a fermé ses portes environ quatre mois plus tard, deviendra plus tard reconnue comme l'une des œuvres musicales américaines les plus importantes du XXe siècle.


Dans les coulisses de Porgy et Bess

Grandes performances au Met crée le célèbre opéra folklorique de Gershwin, Porgy et Bess le 17 juillet à 21h sur PBS (vérifiez les listes locales). Pour la première fois depuis près de 30 ans, la production revient sur la scène du Met avec le magnifique Eric Owens et Bleu Ange dans les rôles-titres. Les spectateurs se rendent à Catfish Row, une ville fictive inspirée de la culture afro-américaine Gullah de Caroline du Sud. Cette production dynamique met en scène un chant magistral, une danse contagieuse et une histoire d'amour tragique qui stimulera tous vos sens.

Vous êtes-vous déjà demandé ce que c'est que d'être dans le casting d'une production du Metropolitan Opera ? Jasmine Wilson de WNET a discuté avec trois Porgy et Bess acteurs qui ont fait leurs débuts ensemble dans la production : soprano lyrique Denisha Ballew (ensemble, soliste vedette et reprise du rôle d'Annie), soprano lyrique Rébecca Hargrove (ensemble) et mezzo-soprano dramatique Karmesha Peake (ensemble). Découvrez ce point de vue spécial d'initié pour découvrir à quoi ressemblaient les coulisses de cette production magique.

*Les réponses ont été modifiées pour plus de clarté.

  • Jasmine Wilson : Tant de chanteuses rêvent de toucher la scène du Metropolitan Opera. Comment s'est passé le processus de répétition ?

Denisha Ballew: Le premier jour de répétition était plein d'excitation et de nerfs pour nous tous, surtout moi. J'étais tellement excité de voir tous mes camarades de casting. Et c'était un peu comme une réunion. Nous étions ravis d'être dans le bâtiment et de voir enfin qui était réellement dans l'ensemble avec nous. Le premier jour était juste un très beau moment de beaux artistes noirs, excellents, se réunissant et célébrant un morceau aussi classique de la musique américaine - l'un des plus beaux morceaux du répertoire et de l'opéra américains.

Rébecca Hargrove: Sur les 64 d'entre nous, il devait y avoir moins de 20 personnes que je n'avais pas encore rencontrées ou avec lesquelles je n'avais pas encore travaillé. Plus de la moitié de ce groupe était composé de personnes avec qui j'avais déjà travaillé et avec qui j'avais formé un lien, ou avec qui j'avais travaillé et formé une fraternité. Entrer dans une pièce du Met avec plus de 60 Noirs était à la fois exaltant et bouleversant.

Karmesha Peake: Tout le monde était sur son A-game. C'était intéressant de voir combien de personnes connaissaient toutes les paroles et toutes les mélodies de toutes les parties qui n'étaient pas les leurs. Je me souviens d'une fois en répétition, Denyce Graves était sorti, et sa reprise aussi. Et nous étions dans une scène qui avait quelques répliques pour Maria, et pendant que nous la parlions, tout le monde la chantait de manière audible. La facilité et le confort pour nous de faire cela en dit long sur la façon dont l'atmosphère était détendue. C'était une expérience géniale.

  • JW : Cela ressemble à une expérience tellement magique. Quelle a été votre partie préférée d'être dans la production du Metropolitan Opera de Porgy et Bess?

BD : Il y a eu beaucoup de bons moments ! Il est difficile d'en nommer un. Cependant, partager mes débuts au Met avec plus de 60 de mes chers amis et collègues a été un moment très spécial. De plus, l'opportunité de collaborer à nouveau avec Camille A. Brown a été un moment fort. Elle apporte un si bel esprit à l'espace. Son expertise en danse et son attitude sans vergogne d'être noire, belle et audacieuse sont incroyables ! Elle a créé et nous a rappelé de ne pas avoir peur d'exprimer notre culture dans sa véritable authenticité. Enfin, l'opportunité d'être sur scène avec quelques-uns des grands artistes que nous avons tous admirés comme Angel Blue, Eric Owens, Latonia Moore et surtout Denyce Graves ! Ils nous ont accueillis dans la famille Met à bras ouverts, avec un esprit chaleureux et des gestes encourageants. Je suis éternellement reconnaissant à Dieu pour ces souvenirs.

RH : Vers la seconde moitié de la course, Denyce Graves nous préparait des friandises pour chaque spectacle. Elle les a sortis sur scène et les a mélangés, car il y a un peu où elle sort un cordonnier de pêches du four. En fait, ils avaient un chef qui nous faisait des cordonniers aux pêches tous les soirs. La première nuit, Denyce Graves a apporté des friandises et à chaque représentation ultérieure après cela, nous essayions tous d'arriver à cette table avant le prochain temps fort pour obtenir le cookie, le scone ou le muffin qu'elle avait fait ce soir-là.

KP : Ma partie préférée était de monter sur scène car jusqu'à ce moment-là, nous étions dans une salle de répétition où il y avait des parties du décor et/ou des accessoires. Mais ce n'était pas à pleine échelle. Donc être sur scène pour la première fois, sur le plateau réel, était probablement ma partie préférée parce que c'est à ce moment-là que cela devient réel et que toute l'histoire prend vie. Être sur le plateau avec un orchestre l'a rendu si réel.

DB : Cela montre aux gens que nous sommes capables de chanter dans une forme d'art qui n'a pas nécessairement été créée pour nous. Nous avons les compétences, le talent et l'expertise pour exécuter l'opéra de manière à ce que les gens veuillent revenir, et ils veulent l'entendre et le voir. Le Met va maintenant apporter le première production d'un compositeur afro-américain. Et ils vont ajouter Porgy et Bess à leur rotation d'opéras au cours de leur saison. Je pense qu'il est important que cette production représente l'histoire américaine, ce n'est pas seulement l'histoire des Noirs. L'histoire des Noirs est l'histoire américaine. Et la musique noire doit être célébrée.

RH : La beauté de cette production, c'est que je l'ai fait avec ma communauté. Lorsque vous entrez dans une salle de répétition et que vous êtes le seul, quelle que soit cette chose qui vous fait vous sentir « autre », c'est une toute autre couche à essayer de combattre en plus de vouloir être à votre meilleur. J'ai l'impression de représenter toute ma course et j'ai quelque chose à prouver. Porgy est comme un collectif familial. On se sent en sécurité.

KP : Une partie de l'expérience des Noirs américains est que nous donnons ce que nous avons à tous ceux qui en ont besoin. Et même en jouant, nous donnons ce que nous avons à ceux qui en ont besoin. Chaque spectacle avant le lever de rideau, nous formions un grand cercle et priions Dieu pour un autre spectacle réussi. Et je pense que cela en dit long sur notre communauté également. Nous sommes depuis longtemps une communauté confessionnelle, et rien n'était différent à ce sujet, même au Metropolitan Opera. Nous avons favorisé ce sentiment de communauté. Nous étions là, présents, dans le moment ensemble.

  • JW : Il y a actuellement un changement radical dans le monde des arts de la scène en ce qui concerne la diversité, l'équité et l'inclusion. Qu'aimeriez-vous voir dans l'avenir de l'opéra et de la musique classique ?

DB : Je crois que tous ceux qui ont auditionné pour Porgy et Bess était important parce qu'ils ont ouvert l'équipe créative, le casting et les gens "derrière la table". Cela leur a permis de voir toutes les voix étonnantes qui existent et qui ont la peau brune. Nous chantons bien, et nous sommes également capables de chanter tellement d'autres opéras, pas seulement des opéras en anglais. En auditionnant pour cette production, je me souviens que beaucoup de mes collègues ont dit : « Oh, vous savez, j'ai offert une pièce de Mozart, en français ou en allemand ». C'est quelque chose dont nous avons discuté dans notre nouveau groupe sur les médias sociaux, le Alliance de l'Opéra Noir. Nous sommes noirs et nous avons reçu la même scolarité et la même formation que nos homologues blancs. Maintenant, nous avons juste besoin de l'opportunité.

RH : Pour cette industrie dans son ensemble, du conseil d'administration au concierge, je veux voir les théâtres refléter le monde dans lequel je vis. Et le monde dans lequel je vis n'est pas tout blanc. Si vous sortez au Lincoln Center, vous verrez des gens de toutes formes, tailles, couleurs, ethnies et origines. Alors pourquoi le théâtre, qui est censé être le reflet du monde réel, ne refléterait-il pas le monde réel ?

KP : Inclure les chanteurs noirs qui sont préparés. Personne ne demande à être choisi lorsqu'il n'est pas préparé. Mais en même temps, n'embaucher que quelqu'un pour le "Black show" ou deux ou quatre chanteurs noirs dans le chœur régulier doit changer. J'aimerais voir plus de représentations de personnes de couleur sur scène. J'aimerais aussi voir plus de Noirs comme réalisateurs, scénographes et éclairagistes. Nous sommes ici. Nous existons.

  • JW : Il est clair que beaucoup de réflexion et de détails ont été nécessaires pour créer cette production. Qu'est-ce que les membres du public doivent rechercher lorsqu'ils regardent l'émission ?

DB : Le public doit garder son cœur, son esprit et ses oreilles ouverts aux sons glorieux et au scénario que les voix noires produisent et donnent. Je me souviens du poème de Langston Hughes qui dit : « Moi aussi, chante l'Amérique ! Ce dont nous avons le plus besoin, c'est de pouvoir être entendus, non seulement dans les « Black shows » mais aussi dans tout le répertoire lyrique de Strauss, Mozart, Bellini et Puccini. Nous chantons bien Gershwin. Il l'a écrit pour que nous puissions être expressifs et montrer la gloire de notre culture. Mais nous sommes multiformes. Le public doit écouter. Les prochaines grandes voix viendront potentiellement d'artistes noirs !

RH: Pour notre émission, qui est le moment où les gens regardent sur PBS, ils ont en fait allumé les lumières de la maison pour nous quand Angel Blue est sorti pour son dernier salut. Et nous n'avions jamais vu la maison pleine de monde. Il faisait toujours noir. Quand nous avons pu voir que l'orchestre du cercle familial était plein à craquer sans sièges vides, chaque personne sur scène pleurait hystériquement juste pour remercier Dieu, si reconnaissant et ému.

KP : Faites attention à la communauté. Il y a un tissu de relations qui se déroule sur la scène, qu'il s'agisse de conjoints ou de groupes qui se réunissent, comme les dames de l'église qui se réunissent pour bavarder. Il y a de la communauté dans la communauté. De petites poches d'interactions se produisent pendant que Porgy et Bess vivent leur propre monde. Faites attention aux petites interjections et aux exemples qui donnent la saveur de l'ensemble de la production.


ANN ARBOR—”Porgy and Bess” a été appelé le premier grand opéra américain, rendu d'autant plus important en étant situé dans une communauté noire américaine et interprété par des artistes noirs en 1935, une époque où la culture noire était exotisée par le pays& majorité blanche de #8217.

John Bubbles interprétant « It Ain’t Necessarily So », Alvin Theatre, NY. Crédit image: Ira & Leonore Gershwin Trusts

Au cours des 80 années suivantes, elle est devenue l'une des œuvres américaines les plus célèbres du XXe siècle, tout en suscitant la controverse à chaque fois qu'elle a été jouée en raison de ses thèmes, de ses caractérisations et de sa nature appropriée – un opéra sur les Noirs américains créé par des artistes blancs.

Malgré sa renommée et sa place incontestée dans l'histoire de la musique américaine, “Porgy and Bess” n'a jamais eu de partition définitive. Au cours des trois dernières années, les éditeurs de la Gershwin Initiative de l'Université du Michigan ont travaillé d'arrache-pied pour corriger ce tort, en créant une nouvelle édition de l'opéra.

Et maintenant, le public d'Ann Arbor aura la chance de vivre une étape cruciale du processus éditorial. Un test de performance du nouveau score aura lieu à 19h30. 17 février au Hill Auditorium.

Grâce à un partenariat avec l'University Musical Society, dirigé par Kenneth Kiesler et mettant en vedette des solistes professionnels acclamés par la critique, “The Gershwins’ Porgy and Bess” sera interprété par l'Orchestre symphonique de l'Université, l'UM School of Music, les chœurs de théâtre et de danse, et les membres de la chorale Our Own Thing du professeur émérite Willis Patterson.

Le concert offrira aux membres du public et aux interprètes la chance de découvrir la partition nouvellement éditée, qui restaure du matériel souvent coupé dans les productions passées. La partition comprend désormais un orchestre sur scène dans l'acte II, qui n'a pas été joué depuis l'avant-première de l'opéra à Boston en 1935 (avant sa première production cette année-là à Broadway).

Ce concert non mis en scène est un autre d'une série de performances d'essai à UM pour The George et Ira Gershwin Critical Edition, à la suite de lectures de “An American in Paris” et Concerto in F en septembre 2016, et de la version de 1924 pour groupe de jazz de ” 8220Rhapsody in Blue” en octobre 2014.

John Bubbles (Sportin 'Life) et Anne Brown (Bess), 1935. Crédit image: Ira & Leonore Gershwin Trusts

La performance test sera un moment fort de la saison de concerts de l'USO, mettant en vedette des solistes distingués, dont Morris Robinson dans Porgy, Talise Trevigne dans Bess et Chauncey Packer dans Sportin Life. L'étudiante actuelle en voix SMTD, Rehanna Thelwell, chantera le rôle de Maria, et huit autres étudiants SMTD - Dorian Dillard, Darius Gillard, Julian Goods, Camron Gray, Lenora Green, Goitsemang Lehobye, Edward Nunoo et Yazid Pierce-Gray - interpréteront des parties solo. L'ancienne élève de SMTD Janai Brugger, qui fait sa marque sur les scènes d'opéra à travers le monde, chantera le rôle de Clara.

Alors que la partition critique de "Porgy and Bess" reste dans plusieurs années, les matériaux de performance en cours d'élaboration recevront leur première mondiale officielle en 2019 au Metropolitan Opera de New York.

Parallèlement à la représentation, les étudiants et les membres de la communauté sont invités à assister ou à diffuser en direct un symposium scientifique sur les questions de race dans "Porgy and Bess", qui dévoilera les complexités et les controverses de l'opéra. Les conférenciers, y compris les étudiants, les universitaires et les interprètes, confronteront les blessures des préjugés au sein de ce travail, d'un point de vue à la fois historique et contemporain.


UMS et SMTD présentent un test de performance de la nouvelle édition critique de Les Gershwin Porgy et Bess et aborder sa place complexe dans l'histoire américaine.

On l'a appelé le premier grand opéra américain, rendu d'autant plus significatif qu'il se déroule dans une communauté noire américaine et interprété par des artistes noirs à une époque où la culture noire était exotisée par la majorité blanche du pays. Au cours des 80 années suivantes, Porgy et Bess (1935) est devenue l'une des œuvres américaines les plus célèbres du XXe siècle, tout en suscitant la controverse à chaque fois qu'elle a été jouée en raison de ses thèmes, de ses caractérisations et de sa nature appropriée - un opéra sur les Noirs américains créé par des artistes blancs. Porgy et Bess , à la fois beau et problématique, nous oblige à nous confronter à ces enjeux.

Remarquablement, malgré sa renommée et sa place incontestée dans l'histoire de la musique américaine, cette œuvre monumentale n'a jamais eu de partition définitive. Au cours des trois dernières années, les éditeurs de l'Initiative Gershwin de l'Université du Michigan ont travaillé d'arrache-pied pour réparer ce tort, en créant une nouvelle édition de l'opéra, et le public d'Ann Arbor aura la chance de vivre une étape cruciale du processus éditorial dans Février. Grâce à un partenariat avec l'UMS, l'Orchestre symphonique de l'Université, les chœurs SMTD et les membres de la chorale Our Own Thing du professeur émérite Willis Patterson présenteront une interprétation test de la nouvelle partition pour Les Gershwin Porgy et Bess au Hill Auditorium, dirigé par Kenneth Kiesler et mettant en vedette des solistes professionnels acclamés par la critique.

"Oh, je ne peux pas m'asseoir", Alvin Theatre, NY. Photo de Vandamm Studio. Photo reproduite avec l'aimable autorisation de Ira & Leonore Gershwin Trusts.

Le concert offrira aux membres du public et aux interprètes la chance de découvrir la partition nouvellement éditée, qui restaure du matériel souvent coupé dans les productions passées. Plus excitant, la partition comprend désormais un groupe sur scène dans l'acte II qui n'a pas été joué depuis l'avant-première de l'opéra à Boston en 1935 (avant sa première production cette année-là à Broadway).

Ce concert non mis en scène est un autre d'une série de performances d'essai à U-M pour L'édition critique de George et Ira Gershwin , à la suite de lectures de Un Américain à Paris et Concerto en fa en septembre 2016, et la version pour orchestre de jazz de 1924 Rhapsodie en bleu en octobre 2014. Chacun de ces tests donne aux étudiants de SMTD une opportunité spéciale d'être les premiers à réaliser les nouvelles éditions, tout en apportant des informations au projet et en améliorant la précision des matériaux de performance.

George Gershwin, Folly Beach, Caroline du Sud, juin 1934. Photo publiée avec l'aimable autorisation de l'Ira & Leonore Gershwin Trusts

La performance test sera un moment fort de la saison de concerts de l'USO, mettant en vedette des solistes distingués, dont Morris Robinson dans Porgy, Talise Trevigne dans Bess et Chauncey Packer dans Sportin' Life. L'étudiante actuelle en voix SMTD, Rehanna Thelwell, chantera le rôle de Maria, et huit autres étudiants SMTD - Dorian Dillard, Darius Gillard, Julian Goods, Camron Gray, Lenora Green, Goitsemang Lehobye, Edward Nunoo et Yazid Pierce-Gray - interpréteront des parties en solo. . L'ancienne élève de SMTD Janai Brugger (MM '09), qui fait sa marque sur les scènes d'opéra à travers le monde, chantera le rôle de Clara.

Parallèlement à la performance, les étudiants et les membres de la communauté sont invités à assister à un symposium scientifique sur les questions de race dans Porgy et Bess , qui déballera les complexités et les controverses de l'opéra . Les conférenciers, y compris les étudiants, les universitaires et les interprètes, confronteront les blessures des préjugés au sein de ce travail, d'un point de vue à la fois historique et contemporain. Malgré ses triomphes musicaux et lyriques, Porgy et Bess oblige le public à considérer la lutte actuelle de l'Amérique contre le sectarisme , non seulement en termes de racisme, mais aussi d'intersections vulnérables de race, de classe sociale, de sexe et de handicap.

Ce projet s'appuie sur une longue tradition de collaboration artistique fructueuse entre l'UMS et SMTD, y compris l'enregistrement Naxos lauréat d'un Grammy du professeur émérite de composition William Bolcom Chants d'innocence et d'expérience en 2004, et une interprétation complète du triptyque d'opéra épique de Darius Milhaud Les Orestie d'Eschyle, mettant en vedette les chœurs USO et SMTD, qui ont célébré le centenaire de Hill Auditorium en 2013. Ces collaborations mettent en valeur les ressources incroyables disponibles pour les étudiants de l'Université du Michigan et les riches opportunités dont ils disposent pour perfectionner leurs capacités tout en travaillant avec des artistes de premier plan sur un plan international. stade reconnu.

La route vers une édition critique

Créée en 2013, l'Initiative Gershwin est un partenariat historique entre l'Université du Michigan et les domaines de la famille Gershwin, qui ont accordé à nos chercheurs un accès sans précédent à tous les papiers personnels, brouillons de composition et partitions manuscrites originales des Gershwin, afin de créer la toute première édition critique de leurs œuvres. Maintenant dans sa quatrième année, L'édition critique de George et Ira Gershwin fait d'excellents progrès, avec ses premières partitions terminées qui se concrétisent.

George Gershwin & font leur révérence après la représentation de la soirée d'ouverture, Alvin Theatre, NY, 10 octobre 1935. Photo avec l'aimable autorisation de l'Ira & Leonore Gershwin Trusts.

En septembre dernier, Un américain à Paris a été créée à Paris par le Cincinnati Symphony, tandis que l'Atlanta Symphony a présenté la première représentation américaine et les BBC Proms présenteront la première au Royaume-Uni de l'œuvre en juillet 2018, interprétée par le BBC Symphony Orchestra. De même que Rhapsodie en bleu, ces premières éditions sont prévues pour une publication en 2018. Alors que le score critique de Porgy et Bess reste dans plusieurs années, les matériaux de performance en cours d'élaboration recevront leur première mondiale officielle en 2019 au Metropolitan Opera de New York.

Le rédacteur en chef et professeur de musicologie Mark Clague est enthousiasmé par le projet, sa portée et ses succès. « Je suis extrêmement fier du travail que nous accomplissons sur le campus », déclare Clague, « et je ne vois aucun endroit mieux adapté que l'Université du Michigan pour apporter la profondeur nécessaire d'expertise, de réflexion et de dévouement non seulement à l'héritage des Gershwin, mais à leur relation avec le patrimoine culturel américain dans son ensemble.

A la tête de cette entreprise laborieuse se trouve Wayne Shirley, un ancien spécialiste de la division Musique de la Bibliothèque du Congrès et une autorité sur la musique américaine du XXe siècle et les Gershwin en particulier. Avant la création de l'Initiative, Shirley travaillait déjà depuis deux décennies à préparer cette nouvelle édition de Porgy et Bess .

Todd Duncan (Porgy) et Anne Brown (Bess), 1935. Photo reproduite avec l'aimable autorisation de Ira & Leonore Gershwin Trusts.

Faire la nouvelle édition de 720 pages de Porgy et Bess est une tâche ardue pour l'Initiative Gershwin, en raison à la fois de sa longueur et du réseau complexe de sources d'archives qui lui sont associées. Les étudiants SMTD sont impliqués à chaque étape du processus. Coordonnés par la rédactrice en chef Jessica Getman, ils travaillent en étroite collaboration avec Shirley pour faire face aux nombreuses divergences entre la partition de location actuelle et les parties instrumentales, ainsi qu'entre cette partition et le manuscrit original de George Gershwin. La partition piano-voix publiée est également problématique. Il a été préparé à partir des croquis du compositeur et non de son manuscrit orchestré, ce qui conduit à encore plus d'incohérences. Cela équivaut à un bourbier de sources contradictoires à travers lequel les éditeurs doivent patauger pour construire une édition précise.

Jouer l'opéra a longtemps été un défi, les parties instrumentales en particulier contiennent de nombreuses fausses notes et des coupures matérielles qui frustrent les interprètes. C'était, en fait, la nécessité d'un nouveau score de Porgy et Bess qui a servi de catalyseur initial à l'Initiative U-M Gershwin.

En fin de compte, deux éditions complètes seront produites : l'une sera la partition critique, fortement annotée avec des commentaires éditoriaux destinés à la recherche, et l'autre sera une partition et des parties propres, optimisées pour la performance. Une partition piano-voix mise à jour et une nouvelle partition chorale seront également créées, ce qui marquera la première fois dans l'histoire de l'opéra que la partition piano-voix a le même nombre de mesures que la partition complète.

La veille de la performance du test, l'Initiative Gershwin organisera un symposium public à U-M qui abordera les représentations complexes de la race, de la classe, du handicap et du genre présentes dans le travail. Une série de panneaux explorera l'importance de l'opéra en tant que document historique et sa résonance culturelle dans l'Amérique du 21e siècle. Performant Porgy et Bess au sein de la communauté de l'Université du Michigan offre une occasion rare d'améliorer cette performance de test avec des commentaires savants, associant le processus créatif de réalisation musicale à la rigueur intellectuelle de l'académie.

L'« American Folk Opera » et ses controverses

Porgy et Bess était le produit d'une collaboration entre George Gershwin et l'auteur de la Renaissance du Sud Dubose Heyward, dont le livret était basé à la fois sur son roman de 1925 Porgy et l'adaptation scénique réussie de Broadway co-écrite avec sa femme Dorothy deux ans plus tard. En plus des Heywards, le frère et principal collaborateur de George, Ira, a également contribué aux paroles. La paternité de l'œuvre est attribuée à la fois aux Gershwin et aux Heyward.

Musicalement, Porgy et Bess est un kaléidoscope de styles, faisant référence aux traditions lyriques européennes, aux airs de Tin Pan Alley et aux idiomes vernaculaires noirs-américains du jazz, des spirituals et du blues. La voix idiomatique de Gershwin se caractérise par la synthèse de ces différents langages musicaux. La musique le montre également au sommet de ses capacités de composition, après avoir passé trois ans en études intensives avec le compositeur et professeur Joseph Schillinger. Alors que la voix de Gershwin a été réduite au silence par sa mort prématurée en 1937 à l'âge de 38 ans, Porgy et Bess représente sa réalisation compositionnelle la plus avancée et la plus ambitieuse.

John Bubbles interprétant « It Ain’t Necessarily So », Alvin Theatre, NY. Photo reproduite avec l'aimable autorisation de Ira & Leonore Gershwin Trusts.

Malgré un accueil critique initialement tiède, Porgy et Bess est depuis devenu une pierre angulaire du répertoire lyrique américain et a produit des standards de Gershwin tels que "Summertime", "I Got Plenty o' Nuttin'", "My Man's Gone Now" et "It Ain't Necessarily So". La présence de chansons distinctes dans l'œuvre a conduit les premiers critiques à se demander si Porgy et Bess était vraiment un opéra ou une comédie musicale.

L'opéra raconte l'histoire des habitants afro-américains d'un immeuble appauvri près des quais de Charleston, en Caroline du Sud, appelé "Catfish Row". L'histoire elle-même a été une source de controverse concernant la représentation de la vie des Noirs du Sud par des auteurs blancs.

Le professeur U-M SMTD Daniel Washington a joué Crown dans des productions de « Porgy and Bess » à l'échelle internationale, y compris cette production d'opéra-comique à Paris.

Bien que Gershwin ait fait un long voyage à Charleston pour assister aux services religieux et absorber les idiomes musicaux noirs, il a choisi de composer ses propres « spirituels » originaux plutôt que d'incorporer des mélodies afro-américaines existantes, ce qui a suscité des critiques à la lumière du sous-titre de l'œuvre, « An American Opéra folklorique. Le fait que le compositeur revendique l'authenticité « folk » dans sa musique originale reste problématique. Cependant, l'opéra – et sa musique en particulier – résonne avec un sens large de l'identité américaine, faisant de « American Folk Opera » une description complexe qui mérite une considération scientifique.

Depuis sa création, Porgy et Bess a été critiqué pour son traitement des thèmes noirs et de la musique noire. Dans une critique de 1936 dans le journal noir Opportunité , Hall Johnson a écrit : « Ce que nous devons considérer… n'est pas un opéra nègre de Gershwin, mais l'idée de Gershwin de ce que devrait être un opéra nègre. En d'autres termes, Porgy et Bess était une caricature de l'art noir. Dans La crise de l'intellectuel noir (1967), Harold Cruse, professeur au Département d'études afro-américaines et africaines (DAAS) de l'U-M, a attaqué cet aspect de Porgy et Bess . Il a fait valoir que l'œuvre « doit être critiquée du point de vue nègre comme le symbole le plus parfait du déni culturel, de la dégradation, de l'exclusion, de l'exploitation et de l'acceptation du paternalisme blanc par l'artiste créateur noir ». Cruse est allé jusqu'à appeler au boycott permanent de l'opéra.

Les personnages de l'opéra eux-mêmes ont également suscité des critiques, car ils se livrent à des stéréotypes raciaux qui font écho au ménestrel blackface. Naomi André, directrice associée au Collège résidentiel de l'U-M et professeure agrégée en DAAS et études sur les femmes, a étudié en profondeur l'opéra et ses personnages complexes. " Porgy et Bess est une arme à double tranchant pour beaucoup de gens », dit André. "Il a des mélodies sincères et des stéréotypes terribles qui font référence à des images de ménestrel, il montre une profondeur intérieure à ses personnages principaux et les condamne également à des résultats terribles." André explique que l'opéra « est un produit de son époque d'origine au début des années 1930 pendant la Dépression et Jim Crow, mais il a également eu une résonance continuelle à travers le présent alors que les relations raciales aux États-Unis restent compliquées. » (Livre d'André Black Opera : histoire, pouvoir et engagement est à paraître par University of Illinois Press, et comprend un chapitre sur Porgy et Bess. )

Le professeur émérite George Shirley dans le rôle de Sportin’ Life dans une production de 1998 de « Porgy and Bess » montée sur la scène flottante du festival de Bregenz en Autriche.

L'une des facettes déterminantes de Porgy et Bess est que la famille Gershwin a maintenu une exigence contractuelle selon laquelle dans les productions mises en scène, tous les personnages noirs de la distribution et du chœur doivent être interprétés par des chanteurs noirs dans des performances non mises en scène, le chœur n'a pas besoin de respecter cette restriction. Cela a fait Porgy et Bess un véhicule important pour célébrer le talent lyrique noir.

Professeur émérite de chant SMTD, George Shirley, ténor d'opéra lauréat d'un Grammy et premier ténor noir à chanter au Metropolitan Opera, a joué à plusieurs reprises le rôle de Sportin' Life et a un point de vue pragmatique sur les représentations de l'opéra. "Un péché Cavalleria Rusticana ou Alban Berg’s Lulu, Porgy et Bess reflète les réalités de la vie qui existent au sein des communautés où la pauvreté des circonstances dicte la moralité à un degré considérable, ainsi que le mode de survie », dit Shirley, « un fait pas différent pour la communauté noire que pour toute autre. »

Shirley a poursuivi en disant que la mise en scène de ce travail à l'U-M offre "des opportunités de remédier au manque d'œuvres qui pourraient servir à équilibrer les opinions négatives des Noirs". Il a en même temps loué Porgy et Bess pour sa puissance dramatique et son excellence musicale.

La puissance d'une performance

Porgy and Bess est un produit de la culture américaine du 20e siècle. Mais comment sa vie et sa résonance changeront-elles au 21e siècle ? Mark Clague voit non seulement une pertinence contemporaine, mais une urgence dans ses thèmes.

John Bubbles (Sportin' Life) et Anne Brown (Bess), 1935. Photo publiée avec l'aimable autorisation de Ira & Leonore Gershwin Trusts.

Porgy et Bess devrait être archaïque, mais ce n'est pas le cas », dit Clague. « Son élan dramatique vient du conflit interpersonnel dans le contexte de l'impossibilité de justice. In the opera, the residents of Catfish Row are all black all the police are white. Cell phone videos today show an undeniable reality that justice is not equally available to all Americans because of race and class. The same is true onstage in Porgy and Bess , and thus the opera remains a contemporary call to action for all who witness it.”

The goals of the February test performance are threefold. First, it will allow editor Wayne Shirley to make important adjustments to the developing performance and critical editions. The new editions, in turn, will preserve the work as a monument of music, while making it more accessible to performers. Second, it will give SMTD students the opportunity to engage with a work that is both culturally relevant and musically demanding, and to perform with internationally renowned singers. Finally, it will allow performers and audience members to join together at Hill Auditorium to experience an iconic work of American operatic art, and confront its complex history.

Kai West is a PhD pre-candidate in historical musicology and an editorial assistant at the Gershwin Initiative. He also holds a master’s degree in double bass performance from U-M.

Leading image: George Gershwin, DuBose Heyward, & Ira Gershwin, Boston, September 30, 1935. Photo by Vandamm Studio, NY. Photo courtesy of the Ira & Leonore Gershwin Trusts.

By George Gershwin, DuBose and Dorothy Heyward, and Ira Gershwin

Saturday, February 17, 2018 at 7:30 PM
Hill Auditorium

U – M School of Music, Theatre & Dance Choruses
University Symphony Orchestra
Kenneth Kiesler, conducteur

Morris Robinson, Porgy
Talise Trevigne, Bess
Norman Garrett, couronner
Chauncey Packer, Sporting Life
Janai Brugger, Claire
Reginald Smith, Jr., Jake
Karen Slack, Serena
Rehanna Thelwell, Maria

For tickets, visit ums.org or call 734.764.2538.

Feb. 16–18, 2018
Rackham Graduate School

Sponsored by the School of Music, Theatre & Dance, the University Musical Society, and the Gershwin Initiative.

For the complete schedule of symposium events, visit the Gershwin Initiative website.


'Porgy and Bess' is a milestone in American racial politcs

The high-culture condescension and controversy that have long dogged "Porgy and Bess" die hard. That seems the likeliest explanation why it has taken Lyric Opera of Chicago so long to catch up with George Gershwin's beloved work, generally considered to be the Great American Opera.

The company premiere that opens Tuesday night at the Civic Opera House brings to town the highly acclaimed production by director Francesca Zambello that originated in 2005 at the Washington National Opera. John DeMain, one of America's foremost authorities on "Porgy and Bess" (he has conducted more than 300 performances of the work) will preside in the pit.

The 13 performances will be largely double-cast, with Gordon Hawkins and Morenike Fadayomi singing the first pair of principals Lester Lynch and Lisa Daltirus, the second. Lynch and Terry Cook will share the role of the brutish stevedore, Crown, with Jermaine Smith as the drug dealer Sportin' Life.

The rocky performance history of "Porgy and Bess" parallels the struggle within American society to narrow the racial divide in the 73 years that have elapsed between the opera's premiere and the election of America's first African-American president.

As far back as 1935, when the folk opera (as Gershwin described it) opened on Broadway with an all-black cast and an all-white production team, it was widely criticized by African-Americans as well as whites for trading in racial stereotypes (this sentence as published has been corrected in this text).

Critics such as Virgil Thomson found dubious authenticity in a tale about disadvantaged Southern blacks by a white novelist, DuBose Heyward, set to music by a Jewish songwriter-lyricist team from New York -- Gershwin and his brother Ira Gershwin.

What the detractors failed to recognize was that Gershwin's tune-laden slice of life in the Charleston slum known as Catfish Row (based on Heyward's 1925 novel and the subsequent play) did not flinch from confronting issues of race and class. Those issues -- grinding poverty, domestic abuse, racist bigotry, crime, drugs and prostitution -- remain very much with us today.

Which is why "Porgy and Bess" is as much a study in topical sociology as a fount of hit songs -- "Summertime," "It Ain't Necessarily So," "Bess, You Is My Woman Now" and others that have become iconic anthems of our popular culture.

Zambello feels the greatness of "Porgy and Bess" as art and the universal appeal of its music have moved the opera irrevocably beyond the cultural and political wars of yesteryear.

"We have evolved past that whole bad stereotyping of the piece," the director says. "The microcosm of society that is represented in Catfish Row could be any closed society."

Zambello and her team of designers -- Peter J. Davison (sets), Paul Tazewell (costumes) and Mark McCullough (lighting) -- have updated "Porgy and Bess" from the 1920s to the '40s to bring it closer to what the director calls "our recent collective consciousness."

"I felt it was important to show the levels within the society of Catfish Row -- the doctors, lawyers, fishermen, the church-going people, as well as the lowlifes. The genius of the score and the text is that they capture that sense of the archetypal and the mythic in people of humble social station."

Several generations of African-American singers have had countless career doors opened to them because of the Gershwin work. And young black artists now seem to be embracing the opera with a palpable pride of heritage and ownership.

"It really is a piece that's important for African-Americans to perform now," declares bass-baritone Lynch, who will double in the Lyric production as the villain Crown and the crippled beggar Porgy. "The stigma has been lifted, and we are proud to be onstage [with it]. The piece survives because the music is so great. And it is the music that keeps bringing us back to 'Porgy and Bess.'"

Before composing the score, Gershwin spent weeks in black churches, homes and nightclubs where he researched the music of the indigenous South Carolina culture. Yet, contrary to popular belief, his opera quotes not a single spiritual, blues or jazz tune -- every note is original.

Gershwin's genius enabled Tin Pan Alley's great songsmith to capture the denizens of Catfish Row with strength, depth, even nobility. And he made no bones about his lofty ambitions for "Porgy."

"If I am successful," the composer wrote in 1934, "it will resemble a combination of the drama and romance of 'Carmen' and the beauty of 'Meistersinger.'"

Dmitri Shostakovich agreed that he achieved just that. When the Russian composer heard "Porgy and Bess" in Moscow in 1945, he ranked Gershwin alongside Borodin and Mussorgsky as a composer of great national operas.

There is no telling which creative directions Gershwin would have taken American music following his one and only achievement for the operatic stage. The composer died of an inoperable brain tumor, at 38, in 1937. "Porgy and Bess" stands as perhaps his most important legacy.

A "problem" opera? Only for opera companies that would treat "Porgy and Bess" as a quaint artifact rather than a living masterpiece of American music theater.

See related story, "7 THINGS TO LEARN ABOUT . 'Porgy and Bess'," Arts & Entertainment section, Page 13


GP at the Met: The Gershwins' Porgy and Bess

Enjoy this classic American folk opera that brings 1920s Charleston to life with a beloved score from George Gershwin in a new production directed by James Robinson. Eric Owens and Angel Blue star in the title roles and David Robertson conducts.

Season 14 of Great Performances at the Met continues Friday, July 17 at 9 p.m. on PBS (check local listings) with Gershwin’s folk opera The Gershwins’ Porgy and Bess. Eric Owens et Angel Blue star as the sympathetic duo Porgy and Bess in this primetime production. The all-star ensemble features Alfred Walker as Crown, Frederick Ballentine as Sportin’ Life, Latonia Moore as Serena, Golda Schultz as Clara and Donovan Singletary as Jake. David Robertson conducts.

James Robinson’s production takes place in the 1920s inside Catfish Row, a tenement neighborhood of Charleston, South Carolina, beginning with its inhabitants relaxing after a day’s work. Drug-dealer Sportin’ Life, Jake and some of the other men gather to play craps under the disapproving eye of the religious Serena. Disabled beggar Porgy arrives and is about to join the game when Crown and his partner Bess appear. Drunk and high on drugs, Crown loses, starts a fight and kills Robbins, Serena’s husband. Before the police arrive, Crown runs off to hide, telling Bess that he’ll be back for her. Sportin’ Life offers to take Bess to New York with him, but she refuses. Only Porgy is sympathetic to Bess he offers her shelter and his protection, which she accepts. A collection is being taken to meet the cost of the burial, and Bess offers Serena a contribution which she refuses, thinking it must be Crown’s money. Serena finally accepts when she realizes the money is from Porgy.

A month later, Sportin’ Life enters, but before he has an opportunity to peddle any of his “happy dust,” Maria, the matriarch of Catfish Row, chases him away. Sportin’ Life asks Bess to come to New York with him again and tries to give her more drugs, which she refuses. Porgy threatens Sportin’ Life and chases him away he and Bess reflect on their happiness. That evening, Crown, who has been hiding on the island since Robbins’ murder, calls out to Bess. He wants Bess to come with him, but she explains that she now has a new life with Porgy. Crown forces her to stay with him. A week later, the fishermen leave for a day’s work at sea despite a storm warning, and Bess is heard talking deliriously from Porgy’s room. Serena prays for Bess’ recovery, and her prayers are answered when Bess emerges into the courtyard, free of the fever. She explains to Porgy that she wants to stay with him, but when Crown returns she’ll be forced to go back to him.

As a hurricane rolls in, everyone cowers together in Serena’s room to pray for deliverance from the storm. At the storm’s height, Clara sees Jake’s boat overturn and rushes out to save her husband. Bess calls for one of the men to go after her, and Crown responds. The women grieve for those who have been lost, including Jake, Clara and possibly Crown. Under the cover of darkness, Crown appears and approaches Porgy’s door. Porgy is ready for him and kills him instantly. Detectives, accompanied by the coroner, return to Catfish Row to investigate Crown’s murder. They go to Porgy’s room and tell him he must come with them and identify Crown’s body. Horrified to look at Crown’s face, Porgy refuses to go but is dragged away. Taking advantage of Porgy’s absence, Sportin’ Life tries to convince Bess that Porgy will go to prison for the crime, and he attempts to lure her away to a new life. A week later, Porgy returns from jail in a jubilant mood and distributes gifts he bought with money won by playing craps in jail. He calls out for Bess and learns that while he was in jail, Bess took off to New York with Sportin’ Life. Now, Porgy must make a decision. Audra McDonald hosts.

Historical Context and Production Approach:

  • “Porgy and Bess” is a 1935 opera by American composer George Gershwin, with a libretto written by author DuBose Heyward and lyricist Ira Gershwin. It was adapted from Dorothy Heyward and DuBose Heyward’s play “Porgy,” itself an adaptation of DuBose Heyward’s 1925 novel of the same name.
  • This Met Opera production takes a fresh approach to a complicated masterpiece, which has been criticized for its African American stereotypes since its 1935 debut. The setting — Catfish Row, a Charleston, South Carolina neighborhood – is now a close-knit, aspirational working-class community in which everyone is doing his or her best to get by , instead of an abandoned slum.
  • Great Performances at The Met: The Gershwins’Porgy and Bess features the original 1935 libretto, lyrics and music with new staging from director James Robinson, who says: “The inhabitants of Catfish Row are integral to everything that’s going on with every other character. You get to know how this community functions. It’s a very religious community—they’re bound by their faith. Every individual in that community of Catfish Row, every member of the chorus, has a story.”
  • Regarding the characters, Great Performances at The Met: The Gershwins’Porgy and Bess director James Robinson said, “We have to treat these people with great dignity, and take them seriously. When they become caricatures, it just seems to ring false,” in an interview with The New York Times .
  • For more information about the history and context of the Met Opera production of The Gershwins’ Porgy & Bess, please refer to these resources:
    • Met Opera’s The Gershwins’ PorgyetBess Educator Guide
    • Met Opera: American Experience

    Short Listing
    Enjoy the American folk opera set in 1920s Charleston with a classic score by George Gershwin.

    Long Listing
    Enjoy this classic American folk opera that brings 1920s Charleston to life with a beloved score from George Gershwin in a new production directed by James Robinson. Eric Owens and Angel Blue star in the title roles and David Robertson conducts.

    Notable Talent

    • Eric Owens – Porgy
    • Angel Blue – Bess
    • Alfred Walker – Crown
    • Frederick Ballentine – Sportin’ Life
    • Latonia Moore – Serena
    • Golda Schultz – Clara
    • Denyce Graves – Maria
    • Donovan Singletary – Jake
    • Audra McDonald – Host

    Run time: 3 heures

    Crédits de production

    • David Robertson – Conductor
    • Gary Halvorson – Director
    • James Robinson – Production
    • Camille A. Brown – Choreographer
    • Catherine Zuber – Costume Designer
    • Donald Holder – Lighting Designer
    • Luke Halls – Projection Designer
    • David Leong – Fight Director
    • David Horn – Executive Producer, Great Performances

    For the Met, Gary Halvorson directs the telecast. David Frost is Music Producer. Mia Bongiovanni and Elena Park are Supervising Producers, and Louisa Briccetti and Victoria Warivonchik are Producers. Peter Gelb is Executive Producer. Pour Great Performances, Bill O’Donnell is Series Producer David Horn is Executive Producer.

    Underwriters

    Corporate support for Great Performances at the Met is provided by provided by Toll Brothers, America’s luxury home builder®. Major funding is provided by The Sybil B. Harrington Endowment Fund and M. Beverly and Robert G Bartner. Cette Great Performances at the Met presentation is funded by The Joseph and Robert Cornell Memorial Foundation, the Anna-Maria and Stephen Kellen Arts Fund, Ellen and James S. Marcus, The Philip and Janice Levin Foundation, Jody and John Arnhold and public television viewers.

    Series Overview

    Great Performances at the Met is a presentation of THIRTEEN Productions LLC for WNET, bringing the best of the Metropolitan Opera into the homes of classical music fans across the United States.

    Under the leadership of General Manager Peter Gelb and Music Director Yannick Nézet-Séguin, The Metropolitan Opera is one of America’s leading performing arts organizations and a vibrant home for the world’s most creative and talented artists, including singers, conductors, composers, orchestra musicians, stage directors, designers, visual artists, choreographers, and dancers. The company presents more than 200 performances each season of a wide variety of operas, ranging from early masterpieces to contemporary works. In recent years, the Met has launched many initiatives designed to make opera more accessible, most prominently the Live in HD series of cinema transmissions, which dramatically expands the Met audience by allowing select performances to be seen in more than 2,200 theaters in more than 70 countries around the world.


    After a 30 Year Absence, the Controversial ‘Porgy and Bess’ Is Returning to the Met Opera

    Porgy and Bess, which made its New York debut in 1935, is known as the “first great American opera.” But Porgy and Bess has also long been called out for cultural appropriation and stereotyping. Now, as Playbill reports, the controversial show will be performed at New York City’s Metropolitan Opera for the first time in 30 years.

    Tonight, Porgy and Bess will kick off the Met’s new season, with Eric Owens and Angel Blue starring in the titular roles. According to Michael Cooper of the New York Times, the Met is not shying away from the opera’s fraught history, hosting a number of talks—featuring conductor David Robertson and director James Robinson, among others—about the show. And in celebration of the return of Porgy and Bess to its stage stage, the Met is launching an exhibition that explores the impact of black performers on the company.

    Porgy and Bess—set amid a fictional African-American tenement in Charleston, South Carolina, where love and friendship are tempered by addiction and violence—has long occupied a complex space on the American cultural landscape. The opera was created by the famed composer George Gershwin and the novelist DuBose Heyward, whose 1925 novel Porgy inspired the opera. Gershwin’s brother Ira and Heyward’s wife, Dorothy, also contributed to the work. All four members of the team were white.

    In three acts, Porgy and Bess tells the doomed love story of beggar who is disabled and an unmarried mother who are plagued by Bess’ violent former boyfriend, Crown, and a cynical drug dealer named Sportin’ Life. Gershwin insisted that the opera be performed only by a black cast—rather than white actors in blackface—which initially made it difficult to find a home for Porgy and Bess on Broadway, according to Encyclopédie Britannica. Gershwin lost money on the production.

    Reviews of the show were mixed one critic derided it as a “crooked folklore and half-way opera.” But its songs—like “Summertime” and “I Loves You Porgy”—became iconic, performed by the likes of Ella Fitzgerald and Nina Simone. According to the National Museum of African American History & Culture, the cast members would often protest at segregated venues, leading to “the integration of audiences in many theaters across the world.”

    The show created rare opportunities for classically trained black performers—“There were so few places for black singers trained in European classics to work,” Maya Angelou, who was once featured in a touring production, told NPR in 2010—and represented black life in a serious theatrical piece. At the same time, the nature of that representation rankled many critics, who lambasted the show’s dialect, the stereotypical nature of the characters and the depiction of black culture as rife with gambling, addiction and violence.

    “What we are to consider . . . is not a Negro opera by Gershwin,” the composer Hall Johnson wrote in 1936, “but Gershwin’s idea of what a Negro opera should be.”

    Robinson, the director of the Met production, says that he always thought of the characters as enterprising, aspirational and altogether human while tackling this new iteration. “We have to treat these people with great dignity, and take them seriously,” he tells Cooper. “When they become caricatures, it just seems to ring false.”

    But it’s hard to shake the opera’s problematic qualities, even for the performers who are embodying its characters. Owens, the bass-baritone who sings Porgy, has played the character before Porgy and Bess, he tells Cooper, represents “one part of un African-American experience.” But Owens has also been careful to never make his debut at an opera house in that role. “It just put people on notice,” he explains, “that I’m an artist who does many things.”


    Musical Accompaniment and Porgy and Bess Songs

    You can always turn to a professional essay writing service for help. But, for your classes, it would still be great to know who composed Porgy and Bess.

    In this block of our article, we are going to focus on the musical component of this piece.

    Composers

    As you already know, the main Porgy and Bess composer is George Gershwin. He was the one to make the biggest contribution to this opera.

    Of course, the libretto for Porgy and Bess Gershwin couldn’t handle all by himself. He worked together with the novel’s author DuBose Heyward and his brother, lyricist Ira Gershwin.

    George Gershwin Porgy and Bess music was inspired by New York jazz roots, as well as different folk songs inherent in southern black culture, such as blues, work songs, praying songs, etc.

    Songs

    Porgy and Bess contains lots of songs, many of which became standards in blues and jazz. If you look it up on the Internet, you should be able to find a complete Porgy and Bess song list. But, if we had to name several most famous songs from this opera, here they are:

    • “Summertime”
    • “My Man’s Gone Now”
    • “I Got Plenty o’ Nuttin”
    • “Bess, O Where’s My Bess”
    • “There’s a Boat Dat’s Leavin’ Soon for New York”
    • “It Ain’t Necessarily So”

    Porgy and Bess Summertime and It Ain’t Necessarily So are the two most famous songs of all. These songs were so famous that they were numerously recorded by well-known artists. To name a few, you can find Porgy and Bess Miles Davis and Ella Fitzgerald Porgy and Bess recordings.


    The Complex History and Uneasy Present of ‘Porgy and Bess’

    It has entertained, and sometimes enraged, generations of audiences. Now the Gershwin classic is opening the Metropolitan Opera’s season.

    Angel Blue and Eric Owens star in the Metropolitan Opera’s new production of “Porgy and Bess.” Crédit. Justin French for The New York Times

    It was one of those mythic New York nights: the Broadway premiere of the Gershwins’ “Porgy and Bess” in 1935.

    The starry opening drew Hollywood royalty, including Katharine Hepburn and Joan Crawford. After the ovations died down, the A-listers headed to a glamorous after-party, where George Gershwin played excerpts from his score on the piano.

    By the next morning, though, the questions would begin. Those questions — about genre, about representation, about appropriation — have followed “Porgy” through more than eight decades of convoluted, sometimes troubling history, and remain salient as the Metropolitan Opera opens its season on Sept. 23 with a new production, its first performances of the work since 1990.

    Is “Porgy,” which features some of the best-loved songs by one of America’s greatest songwriters (“Summertime,” “It Ain’t Necessarily So,” “I Loves You, Porgy”), as well as mighty choruses and bold orchestrations, an opera or a musical? It returned to Broadway in 2012 in a stripped-down form. But since 1976, when Houston Grand Opera brought it back to the opera house, it has often been claimed — you can almost hear the capital letters — as the Great American Opera.

    More urgently, is “Porgy” a sensitive portrayal of the lives and struggles of a segregated African-American community in Charleston, S. C.? (Maya Angelou, who as a young dancer performed in a touring production that brought it to the Teatro alla Scala in Milan in 1955, later praised it as “great art” and “a human truth.”)

    Or does it perpetuate degrading stereotypes about black people, told in wince-inducing dialect? (Harry Belafonte turned down an offer to star in the film version because he found it “racially demeaning.”)

    Is it a triumph of melting-pot American art, teaming up George and Ira Gershwin (the sons of Russian Jewish immigrants) with DuBose Heyward (the scion of a prominent white South Carolina family) and his Ohio-born wife, Dorothy, to tell a uniquely African-American story? Or is it cultural appropriation? The fact that the most-performed opera about the African-American experience is the work of an all-white team has not been lost on black composers who have struggled to get their music he ard.

    And has the Gershwins’ insistence that “Porgy” be performed only by black artists — originally aimed at keeping it from being done in blackface — helped generations of black singers by giving them the opportunity to perform on some of the world’s great stages? Or has it pigeonholed some of them, limiting the roles they are offered?

    Or is the answer to all these questions yes?

    The Met is engaging with the work’s complex history as it prepares to stage its new production, directed by James Robinson and conducted by David Robertson. It has assembled a strong cast, led by the bass-baritone Eric Owens and the soprano Angel Blue, and designed a staging that aims to rescue Catfish Row and its inhabitants from the realm of stereotype. It is holding talks around the city about the work and turning the lens on its own checkered racial past with an exhibition at the opera house.

    George Gershwin called “Porgy and Bess” a “folk opera,” which placed him in a long line of composers who drew inspiration from folk themes, real or imagined. In an essay he wrote for The New York Times in 1935, he wrote that to keep the work musically unified, he had decided to write “my own spirituals and folk songs.”

    Image

    And he discussed aspects critics later decried as stereotypes, writing that “because ‘Porgy and Bess’ deals with Negro life in America it brings to the operatic form elements that have never before appeared in opera and I have adapted my method to utilize the drama, the humor, the superstition, the religious fervor, the dancing and the irrepressible high spirits of the race.”

    Hall Johnson, a black composer, arranger and choir director whose musical “Run, Little Chillun!” had been a success on Broadway in 1933, wrote that Gershwin was “as free to write about Negroes in his own way as any other composer to write about anything else” in a 1936 essay in Opportunity, a journal published by the Urban League.

    But he added that the resulting work was “not a Negro opera by Gershwin, but Gershwin’s idea of what a Negro opera should be.” (Decades later, reviewing the film, James Baldwin echoed that critique, writing that while he liked “Porgy and Bess,” it remained “a white man’s vision of Negro life.”)

    The Gershwins were determined to avoid performances of “Porgy” in blackface , an offensive relic of minstrelsy that was still common then onstage and onscreen. Al Jolson, who had worn blackface in 1927 in the breakthrough sound film “The Jazz Singer,” had also wanted to mount a musical based on the story and hoped to play Porgy.

    “Porgy and Bess” provided work for generations of classically trained African-American singers at a time when discrimination barred them from the Met and other leading stages. When the work’s first tour reached the segregated National Theater in Washington, its African-American stars took a stand and threatened not to perform — forcing the theater to integrate, at least temporarily. “Porgy” helped many singers of color launch their careers, including Leontyne Price, who played Bess right out of Juilliard.

    It became a symbol of American culture around the world. When the piece had its European premiere in Copenhagen during World War II, staging a work by a Jewish composer about black Americans was seen as an act of provocation aimed at the occupying Nazis. The inescapable contradictions of a Cold War-era tour of Leningrad and Moscow in the mid-1950s were chronicled wryly by Truman Capote.

    But the controversies did not abate. When Otto Preminger’s film version was released in 1959, during the civil rights era, the playwright Lorraine Hansberry debated him on Chicago television, declaring that stereotypes “constitute bad art” and noting that African-Americans had suffered “great wounds from great intentions.” But the music of “Porgy and Bess” only grew in popularity, as generations of jazz pioneers, including Billie Holiday, Louis Armstrong, Ella Fitzgerald and Miles Davis, put their own stamps on the songs.

    The requirement to cast black performers remains in effect for dramatic performances of “Porgy and Bess” around the world, Sargent Aborn, the chief executive officer of Tams-Witmark, which licenses it, wrote in an email.

    It is an unusual stipulation in an age where casting is increasingly colorblind. “Porgy” is the one opera the Met’s own chorus does not sing: The company hired a chorus of black singers for its new production. When the Hungarian State Opera staged “Porgy and Bess” with a white cast earlier this year, against the wishes of the Gershwin brothers’ estates, it asked its singers to sign declarations that African-American origins and spirit formed part of their identity, a Hungarian news site reported.

    Some black singers are wary of “Porgy,” both out of discomfort with the piece and concerns that they could get typecast and kept from exploring other repertoire.

    Davóne Tines, a bass-baritone who starred recently in “The Black Clown” — a new musical adaptation of Langston Hughes’s searching 1931 poem exploring race and representation — said in an interview that it made him uneasy that the only black opera in the canon, and still one of the main opportunities for many black singers, requires them to “don costumes of rags” and “embody flat stereotypes.”

    “Just as we have moved from aggression to microaggression, from analog to digital, and from low-fidelity to high-definition,” he said in an interview, “so, too, must we move from broad brush strokes and put a finer point on the pen that delineates black experience.”

    Some have tried to reinvent the piece. The first production that Golda Schultz, the South African soprano who will sing Clara at the Met, ever saw was a famous one by the Cape Town Opera that moved the setting to a South African township.

    “Setting it up in a township, everyone understood this notion of a struggling community, a tight-knit community, because townships are like that,” Ms. Schultz said during a recent rehearsal break at the Met. “My dad grew up in a township and you knew your neighbors, you knew people’s business — because the walls on a shack are really thin, corrugated iron.”

    The director Diane Paulus and the playwright Suzan-Lori Parks made substantial changes for their 2012 Broadway production, cutting some of the dialect, rewriting scenes and trying to give more back story, and agency, to Bess. Some objected: The composer Stephen Sondheim cried foul about their plans, calling the work’s characters “as vivid as any ever created for the musical theater.”

    The Met is asking audiences to take a new perspective even before they enter the opera house. The artist Kerry James Marshall, acclaimed for huge paintings that are fantasias of black life and history, has created an arresting “Porgy and Bess” banner that hangs outside.

    It upends the traditional image of Porgy, a disabled beggar, and the woman he loves, Bess, who has suffered from abuse and addiction. Mr. Marshall’s Porgy — drawn in a muscular social realist, almost comic-book-superhero style — stands braced for action, wielding his crutch like a weapon and carrying Bess, on his shoulders .

    “Most of the images you see of ‘Porgy and Bess,’ particularly the way Porgy is represented, he’s always on his knees, or down on the floor,” Mr. Marshall said in a telephone interview, adding that he had always been struck by the character’s strength in trying to protect Bess: “That’s where I started: I wanted to give Porgy at least one moment of heroic presence.”

    The company is mounting an exhibition, “Black Voices at the Met,” that delves into its history with race both before and after 1955, the year contralto Marian Anderson became the first African-American artist to perform a principal role there . And it is releasing a new CD — “Black Voices Rise: African-American Artists at the Met, 1955-1985” — celebrating Ms. Anderson and some of the stars who followed in her footsteps, including Leontyne Price, Jessye Norman, Kathleen Battle, Robert McFerrin and George Shirley.

    Mr. Robinson, the director of the new production, said he envisioned its Catfish Row as a working-class community of entrepreneurial, aspirational people.

    “We have to treat these people with great dignity, and take them seriously,” he said. “When they become caricatures, it just seems to ring false.”

    Mr. Owens, the bass-baritone singing Porgy, said that he viewed the work as “one part of un African-American experience.” He may define the role of Porgy these days, but it does not define him. A star who has performed in operas by Wagner, Mozart, John Adams and Kaija Saariaho at the Met and will sing Wotan in Lyric Opera of Chicago’s “Ring” cycle in the spring, Mr. Owens said that when he started singing Porgy a decade ago, he made a conscious decision never to make his debut at an opera house with it.


    Aftermath and assessment

    Gershwin was known as a gregarious man whose huge ego was tempered by a genuinely magnetic personality. He loved his work and approached every assignment with enthusiasm, never suffering from “composer’s block.” Throughout the first half of 1937, Gershwin began experiencing severe headaches and brief memory blackouts, although medical tests showed him to be in good health. By July, Gershwin exhibited impaired motor skills and drastic weight loss, and he required assistance in walking. He lapsed into a coma on July 9, and a spinal tap revealed the presence of a brain tumor. Gershwin never regained consciousness and died during surgery two days later. He was at the peak of his powers with several unrealized projects ahead of him (among them, some sketches for a new string quartet and a new symphony, a proposed ballet score, and musical comedy collaborations with George S. Kaufman and DuBose Heyward). His death stunned the nation, whose collective feelings can be summed up in a famous statement from novelist John O’Hara: “George Gershwin died on July 11, 1937, but I don’t have to believe it if I don’t want to.”

    Ira Gershwin, so devastated that he could not work for more than a year after George’s death, became the keeper of his brother’s legacy. In later years, he supervised the release of several unpublished Gershwin compositions, including several works for piano, the Lullaby for string quartet, and the Catfish Row Suite de Porgy and Bess (a work cobbled together after the show had closed and now considered to be the last orchestral work to be composed and scored by Gershwin). Ira also put lyrics to tunes from George’s notebooks, creating “new” Gershwin songs for the films The Shocking Miss Pilgrim (1947) and Kiss Me, Stupid (1964). He had continued success with other collaborators, including Kurt Weill, Jerome Kern, and Harold Arlen.

    Gershwin’s music remains a subject of debate among prominent international conductors, composers, and music scholars, some of whom find his works for orchestra to be naively structured, little more than catchy melodies strung together by the barest of musical links. In 1954, Leonard Bernstein summed up the feelings of many classical musicians, saying, “The themes are terrific—inspired, God-given. I don’t think there has been such an inspired melodist on this earth since Tchaikovsky. But if you want to speak of a composer, that’s another matter.” Nevertheless, Gershwin’s accomplishments are considerable: he ranks (along with Irving Berlin, Cole Porter, and Richard Rodgers) as one of the four greatest composers for the American musical theatre, as well as the only popular composer of the 20th century to have made a significant and lasting dent in the classical music world. He had great admirers in the classical field, including such luminaries as Arturo Toscanini, Fritz Reiner, Arnold Schoenberg, Maurice Ravel, Sergey Prokofiev, and Alban Berg, all of whom cited Gershwin’s genius for melody and harmony. His orchestral works, now performed by most of the world’s prestigious symphony orchestras, have attained a status for which Gershwin longed during his lifetime. Aaron Copland and Charles Ives may rival Gershwin for the title of “great American composer,” but their works tend to be admired, whereas Gershwin’s are beloved. As the noted musicologist Hans Keller stated, “Gershwin is a genius, in fact, whose style hides the wealth and complexity of his invention. There are indeed weak spots, but who cares about them when there is greatness?”

    The Editors of Encyclopaedia Britannica This article was most recently revised and updated by Amy Tikkanen, Corrections Manager.


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